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Œdipe et le Sphinx, par Jean-Auguste Ingres (1808) - Musée du Louvre, à Paris

Le roi et la reine de Thèbes, Laïos et Jocaste vont avoir un enfant, et l’oracle de Delphes prédit qu’il tuerait son père et épouserait sa mère. A sa naissance, Laïos lui attache les pieds et l’abandonne en haut du mont Cithéron pour éviter que la prédiction puisse se réaliser. Un couple de bergers le trouve, et l’amène au roi de Corinthe, Polybos qui l’adopta et le nomma Œdipe, «qui a les pieds enflés » en grec. Adulte, il apprend lui aussi la prédiction et fuit Corinthe pour protéger sa famille. Il erre sur les routes, et en chemin pour Thèbes, il rencontre un vieillard avec qui il se querelle et le tue. C'était son véritable père, Laïos, mais Œdipe ne l’apprendra que plus tard. Arrivé à Thèbes, il découvre que la ville est terrorisée par une créature à corps de lion et tête de femme avec des ailes d’aigle appelée Sphinx ; en effet elle dévore tout voyageur ne sachant répondre à son énigme :

«Quel est l'animal qui a quatre pieds le matin, deux sur le midi, et trois le soir ? »

Œdipe répond l’homme, qui au matin de sa vie marche à quatre pattes, au midi sur ses deux jambes et au soir appuyé sur une canne. Le Sphinx, vaincu, se suicide. Les Thébains le proclament roi et lui offrent la main de la veuve Jocaste en remerciement. Ils vécurent heureux, eurent quatre enfants, Étéocle, Polynice, Ismène et Antigone lorsque la peste commença à ravager la population de Thèbes. L’oracle de Delphes annonce que l’épidémie perdurera jusqu'à ce que la mort de Laïos soit vengée. Œdipe tente alors de trouver le meurtrier, et ses recherches l’amène à comprendre que c’est lui, et de fait, l’éclairent aussi sur sa naissance et sur son mariage incestueux. Désespérés, Jocaste se suicide et Œdipe se crève les yeux, renonce à la royauté puis est chassé de la ville. Il erre avec Antigone qui le guide, se rend à Colone, où il meurt, lavé de son crime par Thésée, non sans s’être rappelé l’oracle d’Apollon : sa tombe serait bénie des Dieux et sacrée pour les Athéniens.

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